Ex-Philippine President Rodrigo Duterte’s ‘Gentleman’s Agreement’ with China Under Scrutiny

Les Philippines ont « secrètement renforcé » un avant-poste en mer de Chine méridionale, selon un rapport

Hier soir, le Financial Times a publié un rapport affirmant que les Philippines avaient « secrètement renforcé » le navire de guerre échoué au centre de la confrontation en cours avec la Chine dans la mer de Chine méridionale – ce à quoi Pékin s’est longtemps opposé.

Citant « six personnes familières avec l'opération », Demetri Sebastopulo du FT a rapporté que les Philippines « ont mené des missions pour renforcer la Sierra Madre », un navire de guerre rouillé échoué sur Second Thomas Shoal, un haut-fond découvrant dans les îles Spratly. Ils l’ont fait parce qu’ils craignaient que le navire rouillé « risque de se briser ».

Le BRP Sierra Madre, un ancien navire de guerre américain qui a servi pendant la Seconde Guerre mondiale, a été volontairement immobilisé par les Philippines en 1999 pour contribuer à renforcer leurs revendications sur le haut-fond. Le navire rouillé, qui nécessite de fréquentes missions pour réapprovisionner l’unité de marines qui y vit, est devenu le point chaud le plus dangereux de la mer de Chine méridionale.

Au cours de l’année écoulée, les garde-côtes chinois (CCG) ont eu recours à des tactiques de plus en plus violentes pour empêcher Manille de réapprovisionner l’avant-poste, notamment en éperonnant ses patrouilleurs et ses bateaux de ravitaillement et en les faisant exploser avec des canons à eau à haute pression. Lundi, des membres des deux camps ont porté des coups physiques alors que des bateaux à moteur de la GCC percutaient à plusieurs reprises puis abordaient deux bateaux pneumatiques à coque rigide (RHIB) de la marine philippine cherchant à ravitailler la Sierra Madre.

La GCC a réussi à empêcher le personnel philippin de transférer des fournitures, notamment de la nourriture, du carburant, des fusils M4 et du matériel de navigation. Le personnel chinois aurait « saisi les bateaux et les aurait endommagés avec des machettes, des couteaux et des marteaux ». Selon les médias philippins, un certain nombre de membres de la marine philippine ont été blessés lors d'une mêlée à bord de l'un des RHIB, dont un qui a perdu son pouce droit.

Alors que le FT a qualifié les activités de renforcement de « secrètes », la Chine prétend depuis un certain temps quelque chose de similaire. Pour justifier leurs récentes actions agressives, les autorités chinoises ont accusé les navires de ravitaillement philippins d'apporter des matériaux de construction pour renforcer le navire, violant ainsi un accord antérieur conclu par l'ancien président Rodrigo Duterte, selon lequel seules les fournitures de base seraient livrées aux marines stationnés là-bas. (Les responsables chinois ont également fait référence à une promesse antérieure faite par les Philippines de retirer complètement le navire du haut-fond, ce que Manille nie.)

Début avril, Harry Roque, qui était le porte-parole présidentiel de Duterte, a déclaré à la presse que Duterte avait convenu de manière informelle avec Pékin de respecter le statu quo dans les eaux contestées. Cela impliquait en partie un engagement selon lequel les Philippines n'enverraient pas de matériaux de construction pour réparer la Sierra Madre. Duterte a ensuite confirmé l'accord informel. Le président Ferdinand Marcos Jr. a déclaré que son administration n’était pas liée par les accords informels conclus par Duterte et s’est engagé à ne pas céder « un seul pouce » de territoire à la Chine.

Quoi qu'il en soit, les Philippines ont nié avoir mené des activités de construction substantielles sur le navire de guerre au cours des derniers mois, même si cela serait tout à fait conforme à leurs droits légaux. Deuxièmement, Thomas Shoal se trouve dans sa zone économique exclusive (ZEE) et sa souveraineté sur la zone a été reconnue par une décision arbitrale historique en 2016. Dans le même temps, Pékin semble considérer toute activité de construction visant à créer un avant-poste permanent comme une sorte de une ligne rouge. Les affirmations contenues dans l’article du FT pourraient expliquer de manière plausible l’agressivité de la réponse chinoise ces derniers mois.

Cependant, l’article du FT ne précise pas quand les missions signalées ont eu lieu, ni exactement ce que les Philippines ont fait pour renforcer le navire, sauf pour dire que Manille « avait secrètement renforcé le navire de manière à prolonger sa durée de vie ».

Depuis l'échouement du navire en 1999, les Philippines ont renforcé certaines parties de la structure afin de la rendre plus habitable pour les troupes qui y sont stationnées. En avril, Frances Mangosing de The Inquirer, qui participait à une mission de ravitaillement en 2022, a rappelé que le navire ravitailleur « transportait des matériaux de construction tels que des cornières, des électrodes de soudage et des plaques de pont, en plus des vivres ». À l’époque, le ministre de la Défense Delfin Lorenzana avait déclaré que « notre personnel doit réparer les locaux d’habitation, donc vous (la Chine) ne pouvez pas nous empêcher de réparer cela ». Les Philippines ont également ouvertement admis avoir mené de telles activités au cours des derniers mois, alors que les tensions avec la Chine s’accentuaient, mais les ont qualifiées de « réparations superficielles ».

Certains observateurs sont sceptiques quant à la possibilité de réparations plus importantes, telles que celles suggérées par le rapport du FT, étant donné la nature et l'état avancé de dégradation du navire. Dans un article sur X, Collin Koh de l'École d'études internationales S. Rajaratnam de Singapour, a soutenu que « vous ne pouvez pas renforcer les microstructures de la coque – la corrosion métallique est tout simplement irréversible ».

Tout cela laisse incertain si le « renforcement » décrit par le FT représente une évolution de la politique philippine – c’est-à-dire une réponse à la récente campagne de pression chinoise – ou simplement la continuation d’une pratique passée.

Le problème est compliqué par le fait que les termes « réparation », « renforcement » et « construction » sont tous sujets à de nombreuses interprétations, tout comme la question de savoir ce qui constitue exactement un travail de « réparation superficielle ». Cela seul rend difficile de savoir exactement où se situe la « ligne rouge » de la Chine sur Second Thomas Shoal, et si les Philippines l'ont transgressée.

Quoi qu’il en soit, la situation pourrait désormais s’être détériorée au point que les accords de poignée de main passés, quelles que soient leurs conditions et leur légitimité, ont été remplacés par les événements. Dans l’état actuel des choses, il n’est pas clair si les Philippines peuvent faire quelque chose pour apaiser Pékin, hormis abandonner complètement la Sierra Madre.

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