Why Can’t China Attract Students From Developed Countries Anymore?

Pourquoi la Chine ne parvient-elle plus à attirer les étudiants des pays développés ?

Lors de la Conférence consultative politique du peuple chinois qui s'est tenue ce mois-ci, deux propositions faites par le professeur Jia Qingguo de l'Université de Pékin ont attiré une attention considérable. L’un visait à rendre la Chine plus attrayante pour les étudiants étrangers, tandis que l’autre cherchait à encourager le public à transmettre efficacement l’histoire chinoise au reste du monde. Une grande partie de l’attention s’est concentrée sur la première de ces propositions.

Bien entendu, la suggestion visant à rendre la Chine plus attrayante pour les étudiants étrangers n’est en contradiction avec aucune des politiques du président chinois Xi Jinping. Néanmoins, Jia a souligné que les politiques associées à la marque « Étudier en Chine » que Xi Jinping promeut – à savoir transmettre à un public plus large l'expérience chinoise, faire entendre la voix de la Chine, étendre l'influence internationale de l'éducation chinoise et saisir pouvoir discursif – n’ont pas vraiment produit de résultats. Le nombre d’étudiants internationaux étudiant en Chine, notamment en provenance des États-Unis, est apparemment tombé d’un sommet de 15 000 il y a dix ans à environ 350 en 2023. Même le nombre d’étudiants sud-coréens a chuté de 78 % depuis 2017.

Qu’est-ce qui se cache derrière ces baisses ? Jia a observé que la COVID-19 ne pouvait pas en être la cause puisque le nombre d’étudiants internationaux revient déjà aux niveaux d’avant la COVID dans d’autres pays. Il a également exclu que la politique internationale soit un facteur en cause, étant donné que le nombre d'étudiants chinois partant vers les pays développés augmente progressivement.

Jia a plutôt cité trois autres coupables possibles. Premièrement, des problèmes de perception. En bref, on a l’impression qu’étudier en Chine n’a pas beaucoup de sens pour les étudiants étrangers. Dans les cas graves, il est considéré comme non seulement difficile, mais aussi dangereux, de recevoir un financement du ministère chinois de l'Éducation pour étudier à l'étranger. La deuxième raison est que les entreprises étrangères ont réduit leurs opérations en Chine en raison de la détérioration de l'économie chinoise, ce qui signifie moins de stages ou d'opportunités similaires pour les étudiants étrangers de trouver un emploi. Troisièmement, Jia a évoqué la recherche universitaire. Puisqu’il y a un élément de « politiquement correct » en jeu, qui constitue un profond point de différence entre la Chine et d’autres pays, l’incertitude grandit quant aux critiques anonymes des articles rédigés par des étudiants étrangers.

Il existe deux autres sujets de préoccupation. Premièrement, le gouvernement chinois n’a pas précisé comment il applique une série de lois ayant des applications extraterritoriales. À titre d’exemple, aucune directive de mise en œuvre détaillée n’a été publiée pour la loi anti-espionnage, ce qui laisse flou ce qui est illégal. Cela a conduit à des malentendus. Enfin, Jia a évoqué des problèmes liés au confort de vie.

C’est dans cet esprit que Jia a fait neuf suggestions. Certains sont tout à fait novateurs, comme celui de garantir que les autres pays comprennent bien les intentions politiques de la Chine. Premièrement, en ce qui concerne les critiques anonymes des travaux rédigés par des étudiants étrangers, il pourrait être possible de les traiter séparément de ceux soumis par des étudiants chinois, qui sont soumis à un jugement politique fondé sur le respect de la constitution et des lois chinoises. Il ne s’agit pas ici de traiter différemment les étudiants chinois et étrangers sur le plan académique, mais plutôt d’aborder une question politique.

Jia a également appelé le gouvernement à publier rapidement des directives détaillées pour l'application des lois pertinentes, y compris la loi anti-espionnage, afin de clarifier les principes, réduire les ambiguïtés, et protéger et encourager la recherche universitaire légale et réglementée. Les départements gouvernementaux concernés devraient publier régulièrement des données et des informations sur les étudiants étrangers étudiant en Chine, renforcer la recherche et, sur cette base, élaborer des politiques plus rationnelles.

Même si ces propositions devaient être adoptées, il n’est pas certain que les étudiants des pays développés recommenceraient réellement à étudier en Chine. Néanmoins, les propositions de Jia répondent au moins à certaines des préoccupations. Les propositions et questions posées à la Conférence consultative politique du peuple chinois doivent recevoir des réponses des départements concernés. Comment vont-ils répondre aux problèmes soulevés par Jia ?

Un très grand nombre d’étudiants et d’universitaires chinois viennent au Japon. Pourtant, le nombre allant dans la direction opposée ne s’est pas rétabli. Alors que les propres pare-feux de la Chine limitent les mouvements entrants, les sorties de personnes et d’argent de la Chine vers les pays étrangers s’accélèrent. Même si c’était peut-être ce que la Chine souhaitait elle-même, le gouvernement aurait-il pu en prévoir les conséquences ? S’il pensait que les gens et l’argent seraient attirés vers la Chine malgré sa répression, la réalité lui a prouvé le contraire.

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