India’s Maritime Power Projection in the Southwest Indian Ocean Gets a Boost

La projection de l'énergie maritime de l'Inde dans le sud-ouest de l'océan Indien reçoit un coup de pouce

Le 29 février, lors d'une cérémonie virtuelle, le Premier ministre indien Narendra Modi et son homologue mauricien, Pravind Kumar Jugnauth, ont inauguré conjointement une piste d'atterrissage, une jetée et six initiatives de développement communautaire sur l'île mauricienne d'Agaléga.

Les projets, entièrement financés par l'Inde, devraient stimuler les opportunités économiques à Maurice, améliorer la connectivité entre ses îles et renforcer sa capacité à « lancer des actions de lutte contre la piraterie, le terrorisme, les stupéfiants, la traite des êtres humains, la lutte contre les stupéfiants. pêche illégale, non déclarée et non réglementée », a déclaré Jugnauth.

Il est important de noter que la présence de l'Inde dans le sud-ouest de l'océan Indien est sur le point de s'étendre. Les projets renforceront la connaissance du domaine maritime de l'Inde dans les eaux fréquentées par les navires chinois et amélioreront la capacité de l'Inde à projeter sa puissance maritime loin de ses côtes.

Lors de l'inauguration des projets, Modi a évoqué « divers défis traditionnels et non traditionnels émergents dans la région de l'océan Indien ». Les incursions militaires de la Chine dans la région de l'océan Indien se sont multipliées au cours de la dernière décennie, tout comme les incidents de piraterie dans les eaux au large des côtes somaliennes, au nord de Maurice.

L'île Maurice est située dans le sud-ouest de l'océan Indien, à l'est de l'Afrique et de Madagascar. Il se trouve à proximité des voies maritimes internationales reliant l’Europe et l’Afrique à l’Asie via le Cap de Bonne-Espérance. L'importance de cette route a augmenté ces derniers mois, les navires évitant la route de la mer Rouge en raison des attaques des rebelles Houthis.

L’Inde et Maurice entretiennent des relations solides. Les personnes d'origine indienne représentent 70 pour cent de la population mauricienne. L'Inde a été la première à répondre à plusieurs crises à Maurice. Il a un accord de libre-échange avec le pays et a contribué de manière substantielle au développement de ses infrastructures.

L’Inde entretient des liens militaires solides avec Maurice. En plus d'avoir envoyé des officiers militaires indiens à Maurice, New Delhi a fourni à Maurice des hélicoptères, des navires, des avions, des bateaux intercepteurs rapides et a contribué à la mise en place de son système de radar de surveillance côtière. En février 2021, l’Inde a accordé à Maurice une ligne de crédit de 100 millions de dollars pour l’achat de produits de défense indiens. L'inauguration de la piste d'atterrissage et de la jetée St. James renforcera encore cette coopération militaire.

L'Inde a construit une nouvelle piste d'atterrissage de 3 kilomètres de long et une jetée sur l'île d'Agaléga pour un coût de 192 millions de dollars. Selon un article paru dans Indian Express, l'ancienne piste d'atterrissage « convenait aux opérations des avions Dornier de la marine indienne, mais la piste d'atterrissage améliorée permettra à la marine d'exploiter également le plus gros avion de reconnaissance maritime P8I… améliorant considérablement la connaissance du domaine maritime de l'Inde dans la région », et sa capacité à mener une gamme d’opérations maritimes. L'avion P-8I peut être déployé pour la surveillance, la guerre anti-surface et anti-sous-marine.

C'est lors de la visite de Modi à Maurice en 2015 que les deux parties ont signé un protocole d'accord prévoyant « la mise en place et la modernisation d'infrastructures pour améliorer la connectivité maritime et aérienne » qui renforceraient « les capacités des forces de défense mauriciennes à sauvegarder leurs intérêts ». dans l’île extérieure.

Peu de temps après, des informations ont été publiées selon lesquelles l’Inde construisait une base navale à Maurice, portant ainsi atteinte à sa souveraineté. S’appuyant sur des images satellite, des données financières et des preuves sur le terrain, Al Jazeera rapportait en 2021 que l’Inde construisait bel et bien une base navale secrète sur Agaléga.

Des militants et des partis d'opposition mauriciens ont manifesté dans les rues et au Parlement. Jugnauth a fermement réfuté ces allégations. « Permettez-moi de réitérer, avec la plus grande insistance et sans équivoque, qu’il n’y a pas d’accord entre Maurice et l’Inde pour établir une base militaire à Agaléga », a-t-il déclaré au Parlement en 2018.

Lors de la récente inauguration des projets, il a fustigé « certaines personnes mal intentionnées tant à l’intérieur qu’à l’extérieur de Maurice » pour avoir répandu le discours selon lequel le gouvernement « renoncerait à la souveraineté sur l’île d’Agaléga et permettrait à l’Inde d’y construire une base militaire ».

Les responsables indiens nient que l’Inde exploite une base navale à Maurice. « L'infrastructure actuelle n'est pas adéquate pour que les installations fonctionnent comme une base à part entière », a déclaré un responsable au Diplomat.

Excluant qu'Agaléga puisse fonctionner comme une base navale, le vice-amiral à la retraite Biswajit Dasgupta, qui était commandant en chef du commandement naval de l'Est de la marine indienne, a écrit dans l'Indian Express que l'Inde « comprend l'importance de la souveraineté et les sensibilités ». des nations plus petites lorsqu’elles interagissent avec des nations plus grandes. Cependant, « si Maurice le demande », l’Inde aidera Maurice à renforcer sa sécurité, a-t-il déclaré, soulignant que « l’Inde n’a jamais imposé son appareil de sécurité à aucun pays ».

Si l’Inde a effectivement implanté une base navale à Maurice, elle ne sera pas la seule puissance à le faire dans la région. Alors que les États-Unis exploitent depuis plusieurs décennies une base militaire majeure à Diego Garcia, la plus grande île de l’archipel contesté des Chagos, sur lequel Maurice revendique territorialement, la Chine a ouvert sa première base navale à l’étranger à Djibouti en 2017.

Si l'inauguration de la piste d'atterrissage et de la jetée de l'île d'Agaléga est un motif de célébration pour l'establishment diplomatique et sécuritaire indien, New Delhi doit faire preuve de prudence pour plusieurs raisons.

La première est que les petits pays, en particulier les petits États insulaires ayant un passé colonialiste, sont sensibles aux questions de souveraineté. C’est particulièrement le cas de Maurice, qui mène depuis des décennies une bataille contre le Royaume-Uni au sujet de son occupation continue et de la location ultérieure de l’archipel des Chagos aux États-Unis.

En outre, les tentatives de l'Inde d'exploiter des bases, d'établir des installations militaires ou même de déployer du personnel militaire à l'étranger se sont heurtées à plusieurs reprises à des difficultés.

Ce fut par exemple le cas des Seychelles. L'Inde a signé un accord avec le gouvernement des Seychelles en 2015 et un accord révisé en 2018 sur la création d'une base navale sur l'île de l'Assomption. L’accord n’a jamais été ratifié par le Parlement, mettant ainsi sur la glace les ambitions de l’Inde d’établir une base dans ce pays.

La coopération militaire de l'Inde avec un autre archipel stratégiquement situé de l'océan Indien est en grande difficulté depuis la fin de l'année dernière. Le président maldivien Mohamed Muizzu s'est montré réticent à expulser le personnel militaire indien stationné aux Maldives pour faire fonctionner des hélicoptères et des avions offerts à l'archipel, et a suspendu un accord avec l'Inde sur la réalisation de relevés hydrographiques dans les eaux maldiviennes. En outre, Muizzu a signé un accord de coopération en matière de défense avec la Chine qui permettra à Pékin d’accroître son influence et sa présence militaire aux Maldives au détriment de l’Inde.

Que ce soit aux Seychelles, aux Maldives ou à Maurice, l’Inde et la Chine sont engagées dans une rivalité féroce. Et dans ces trois pays, l’Inde soupçonne la Chine d’avoir joué un rôle dans les manifestations anti-indiennes. Aux Maldives, l’Inde perd face à la Chine, tandis qu’aux Seychelles, l’accord de base avec New Delhi, bien qu’il n’ait pas été annulé, reste dans les limbes. Il est peut-être trop tôt pour que New Delhi célèbre l'inauguration de la piste d'atterrissage et de la jetée d'Agaléga.

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