Cebu Pacific’s $24 Billion Dollar Bet on Cheap Flights

Cebu Pacific mise 24 milliards de dollars sur des vols bon marché

La compagnie aérienne philippine Cebu Pacific a récemment annoncé avoir signé un protocole d’accord contraignant avec Airbus pour l’achat de 152 appareils. L’accord, aux prix actuels, a une valeur potentielle de 24 milliards de dollars. Cebu a connu une croissance rapide ces dernières années, la flotte passant de 72 à 85 appareils entre 2022 et 2023. Au cours du seul premier semestre 2024, Cebu a pris livraison de sept avions supplémentaires. L’accord avec Airbus, qui devrait être finalisé plus tard cette année, accélérerait cette expansion.

Cebu opère depuis les années 1990 et se spécialise dans les vols à très bas prix. En 2023, Cebu contrôlait environ 53 % du marché intérieur des Philippines, ce qui en fait la plus grande compagnie aérienne du pays en termes de volume de passagers. La stratégie de l'entreprise est simple et attrayante pour les consommateurs locaux : se concentrer sur des vols sans fioritures à des prix abordables. Ses avions sont souvent modifiés de manière à maximiser l'efficacité, par exemple en supprimant les toilettes afin d'augmenter la capacité d'accueil des passagers.

On peut le voir dans un clip du vlogueur de voyage Noel Philips qui a volé de Manille à Bangkok sur un Airbus A330 de Cebu Pacific. L'A330 est généralement configuré pour transporter environ 300 personnes, mais en supprimant la plupart des toilettes, des cuisines et des autres commodités, Cebu pourrait accueillir 460 personnes à bord. Ce n'est pas la façon la plus confortable de voler, mais c'est abordable. Cela signifie également que l'exploitation du vol est moins chère par passager, ce qui constitue l'essentiel du modèle économique d'une compagnie aérienne à bas prix.

Hormis une petite flotte d'avions turbopropulseurs ATR 72-600 qui assurent des services régionaux, Cebu n'exploite que des appareils Airbus. Le protocole d'accord avec Airbus porte sur une commande ferme de 102 A321, avec une option pour 50 appareils supplémentaires de la famille A320. Il s'agit d'avions longs à fuselage étroit destinés aux vols court et moyen-courriers. Il semble clair que Cebu prévoit de doubler (tripler ?) sa stratégie consistant à se concentrer sur des vols intérieurs et régionaux à bas prix, sans fioritures et très fréquentés, en utilisant une flotte d'avions qu'elle connaît et qui peuvent être exploités à faible coût.

Néanmoins, une commande pour autant d'appareils aura un coût élevé. Nous ne savons pas si 24 milliards de dollars est vraiment le prix que cela coûtera, et la production d'avions a un long délai, ce qui signifie que Cebu recevra, paiera et financera ces avions sur un horizon à long terme. Mais il est certain que l'acquisition d'autant de nouveaux appareils coûtera plusieurs milliards de dollars, ce qui montre à quel point la compagnie aérienne a confiance dans le marché intérieur, ainsi que sa capacité à dominer ce marché à l'avenir.

Comme dans de nombreux autres pays de la région, 2019 a été une année record pour le tourisme et les voyages aériens aux Philippines, avec 60 millions de personnes voyageant à l'intérieur et à l'extérieur du pays. Puis, comme toutes les autres compagnies aériennes du monde, Cebu a été durement touchée par la pandémie et a enregistré trois années consécutives de pertes. 2023 a été la première année depuis la pandémie de COVID-19 où le transporteur est revenu à la rentabilité, enregistrant un bénéfice net de 135 millions de dollars (en utilisant les taux de change actuels). Les capitaux propres de la société, qui étaient négatifs en 2022, se sont élevés à 82 millions de dollars l'année dernière. Cela signifie que les actifs ont dépassé les passifs, mais seulement par une marge très faible.

En règle générale, une entreprise avec un tel bilan pourrait hésiter à s’endetter de plusieurs milliards de dollars pour agrandir sa flotte. Mais le tourisme dans la région est en pleine reprise. Et même si les arrivées internationales aux Philippines ont été un peu plus lentes à se redresser que dans certains pays voisins, le trafic aérien intérieur en 2023 n’a été inférieur que de 2 % à celui de 2019. En 2024, le trafic intérieur de passagers devrait dépasser le chiffre de 2019 et Cebu ne veut pas se faire prendre au dépourvu.

La compagnie aérienne estime que la demande de vols abordables va continuer à croître à un rythme soutenu et souhaite disposer de capacités suffisantes pour conserver sa position de leader du marché. Cet accord avec Airbus représente donc un pari fort sur deux choses. D’une part, le pouvoir d’achat des consommateurs nationaux continuera d’augmenter dans les années 2030. Et d’autre part, les Philippins disposant de revenus disponibles apprécieront avant tout la valeur d’une bonne affaire lors de l’achat de billets d’avion.

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