Quand l'Amérique et la Chine sont entrées en collision

Quand l'Amérique et la Chine sont entrées en collision

Un dimanche matin ensoleillé d'avril 2001, un avion de surveillance américain EP-3E Aries II volait à 22 500 pieds au-dessus des eaux internationales de la mer de Chine méridionale lorsque deux avions de chasse chinois F-8 sont apparus. L'un des F-8, piloté par un lieutenant-commandant nommé Wang Wei, s'est approché à moins de trois mètres de l'aile gauche de l'avion espion et a salué l'équipage avant de reculer de 30 mètres.

Wang s'est alors approché une seconde fois, volant à moins d'un mètre cinquante et semblant crier quelque chose aux pilotes américains. Lors d'une troisième approche, il s'est encore rapproché, suffisamment près pour être aspiré par l'une des hélices de l'EP-3E. Le F-8 chinois a été coupé en deux, tuant Wang, que les médias d'État qualifieront plus tard de « martyr révolutionnaire ».

Les éclats d'obus résultant de la collision volèrent dans toutes les directions, amputant le nez de l'EP-3E, brisant l'extrémité d'une aile et endommageant deux des quatre moteurs. L'avion plongea de 8 000 pieds en 30 secondes avant que le pilote, le lieutenant de la marine américaine Shane Osborn, ne parvienne à le stabiliser.

L'équipage américain de 24 personnes était en train d'effectuer une mission de reconnaissance de routine de dix heures lorsque le crash s'est produit. Compte tenu de l'état de l'avion, ils n'ont pas pu regagner la base américaine d'Okinawa, au Japon. Après avoir brièvement envisagé un amerrissage risqué, Osborn a choisi de guider l'avion à 110 kilomètres au sud-ouest d'une base aérienne chinoise sur l'île de Hainan.

Sachant qu'ils se dirigeaient vers un territoire hostile, l'équipage a passé les 40 minutes suivantes à essayer frénétiquement de détruire des documents sensibles. Malheureusement mal préparés à un tel scénario, ils ont vainement piétiné des ordinateurs portables, versé du café brûlant sur des disques durs et déchiré des documents à la main. Une hache conçue pour détruire du matériel était trop émoussée pour être utilisée. Osborn a lancé un appel de détresse, qui est resté sans réponse. Puis il en a lancé un autre, puis un autre encore. Mais l'Armée populaire de libération chinoise (APL) n'a pas répondu à Hainan. N'ayant d'autre choix que d'atterrir sans y être invité, Osborn a dirigé l'avion vers une piste, où des camions militaires chinois et une vingtaine de soldats portant des AK-47 les attendaient déjà.

Les membres de l'équipage américain étaient soulagés d'avoir survécu à la collision, mais leur sort était désormais entre les mains des autorités chinoises. Osborn a appelé le quartier général de la flotte du Pacifique pour signaler leur position. Puis, suivant les ordres des soldats, lui et ses compatriotes sont sortis de l'avion.

Les Américains ont été conduits en bus vers des logements sur la base militaire, où ils allaient être interrogés au cours des jours suivants. Personne à Washington ne voulait envenimer la situation en affirmant que les Américains étaient en fait des captifs. Au lieu de cela, le département d’État a fait référence dans des déclarations à la presse à la « détention » ou à la « détention provisoire » de l’équipage et a assuré à l’opinion publique américaine que l’attaché militaire américain à Pékin, Neal Sealock, avait été autorisé à rencontrer les Américains.

Il est presque certain qu’une autre collision surviendra à un moment donné, mais il n’est pas nécessaire qu’une crise dégénère en guerre totale.

Il était à peine 9 heures du matin dans le centre de Pékin lorsque l'ambassadeur des États-Unis en Chine, Joseph Prueher, fut informé de l'incident par le quartier général de la flotte du Pacifique à Hawaï, où il avait précédemment servi comme commandant. À ce moment-là, il se promenait avec sa femme après être allé à la messe. Il se précipita à l'ambassade pour entamer des négociations avec le ministère chinois des Affaires étrangères. Les Chinois affirmèrent que le lourd EP-3E avait heurté l'avion à réaction rapide. Prueher, qui avait été pilote de la marine, expliqua que les lois de l'aérodynamique ne fonctionnaient pas de cette façon ; un avion plus lent comme l'EP-3E ne pouvait pas entrer délibérément en collision avec un avion à réaction. Mais il ne blâma pas explicitement l'Armée populaire de libération pour la collision.

Prueher, en étroite collaboration avec le secrétaire d’État américain Colin Powell, a trouvé un moyen de calmer les tensions. Ils ont décidé de présenter deux excuses polies dans une dépêche connue sous le nom de « lettre des deux excuses ». Washington s’est excusé de la mort du pilote chinois et du fait que l’équipage américain ait atterri en Chine sans autorisation officielle. Le principal homologue de l’ambassadeur, Zhou Wenzhong, un diplomate chinois anglophone de haut rang qui deviendra plus tard ambassadeur de Chine à Washington, a facilité la réaction positive de ses supérieurs, dont le président Jiang Zemin.

Au bout de 11 jours, Pékin a libéré l'équipage américain, qui a quitté l'île de Hainan pour Guam à bord d'un avion commercial, comme l'exigeaient les Chinois, qui insistaient pour qu'aucun avion militaire américain n'entre en Chine. Les États-Unis ont envoyé des techniciens de Lockheed Martin, le fabricant de l'avion, à Hainan pour démonter l'EP-3E ; les pièces ont ensuite été livrées, par avion cargo, à une base aérienne de Marietta, en Géorgie. On n'a jamais précisé combien de renseignements ont été perdus et transmis aux Chinois. Les enquêteurs de la marine américaine ont estimé que la gravité des pertes était « moyenne à faible ».

Aujourd’hui, une issue aussi rapide et sans heurts serait quasiment impossible. L’armée chinoise est désormais bien plus puissante. Sa marine dispose de missiles hypersoniques perfectionnés et de plus de navires que la marine américaine. Et en mai dernier, Pékin a adopté une loi autorisant ses garde-côtes à immobiliser les navires et les personnes étrangères dans les « eaux sous juridiction chinoise » – qui, selon les Chinois, incluent la quasi-totalité de la mer de Chine méridionale. Une autre collision est presque certaine à un moment ou à un autre. Mais une crise ne doit pas nécessairement dégénérer en guerre totale. Pour éviter une escalade catastrophique, Washington et Pékin doivent entamer dès maintenant des discussions sérieuses afin de prévenir tout malentendu.

EAUX TROUBLES À VENIR

En 2001, Pékin avait plus de raisons de se montrer conciliant qu’aujourd’hui. La Chine était sur le point d’adhérer à l’Organisation mondiale du commerce et était sur le point de remporter l’organisation des Jeux olympiques d’été de 2008 ; elle ne voulait pas gâcher ces opportunités en adoptant une attitude agressive envers Washington. Pendant une douzaine d’années après l’incident de l’EP-3E, la mer de Chine méridionale est restée relativement calme, Pékin profitant de la distraction de Washington avec la guerre en Irak pour obtenir des gains économiques et politiques en Asie du Sud-Est.

Mais au cours de la dernière décennie, la Chine a gagné en confiance et en capacités militaires, et la nature de son leadership a changé. Il est presque impensable que le président Xi Jinping poursuive de bonne foi des négociations, comme l’a fait Jiang Zemin, pour résoudre un incident similaire aujourd’hui. Xi a clairement fait savoir que la région indo-pacifique était le territoire national de la Chine, où elle entend devenir la puissance militaire, économique et politique incontestée. Dans la mer de Chine méridionale, les Chinois ont construit sept îles artificielles qui servent de bases, avec pistes d’atterrissage et hangars, pour les navires et avions chinois.

Le président Joe Biden a pu se faire une idée de l’attitude de Xi Jinping lors de leur première rencontre en 2011, alors que les deux hommes étaient vice-présidents. L’administration Obama avait envoyé Biden en Chine sachant que Xi Jinping avait été désigné comme prochain dirigeant du pays. Les deux hommes se sont pris en photo sur un terrain de basket à Chengdu et sont allés se promener. Deux ans plus tard, lors d’une visite à Pékin, Biden a raconté à une salle remplie de journalistes américains le contenu de cette première rencontre. Il ressort clairement du compte-rendu de Biden que la priorité de Xi Jinping était la sécurité nationale.

Xi Jinping avait dit à Biden que si une collision similaire se produisait entre un avion de surveillance américain et un avion de chasse chinois, il n’y aurait pas de fin heureuse. Les États-Unis, a-t-il averti, devaient cesser d’envoyer des avions espions au-dessus des eaux chinoises.

L'équipage de l'EP-3E lors d'une cérémonie de bienvenue après sa libération par les autorités chinoises, Honolulu, avril 2001

Reuters

Biden a rétorqué que les avions américains se trouvaient dans les eaux internationales et avaient parfaitement le droit d'y être, ajoutant que si la Chine était plus ouverte sur ses opérations militaires, les États-Unis n'écouteraient pas autant.

« Si vous n'arrêtez pas les vols, nous devrons envoyer nos avions pour chasser les avions américains », a déclaré M. Xi. Biden a rappelé à M. Xi que les risques d'une telle politique étaient élevés : les pilotes chinois n'étaient pas suffisamment qualifiés pour éviter une répétition de la collision de 2001.

Aujourd’hui, les risques de collision aérienne au-dessus de la mer de Chine méridionale sont bien plus élevés qu’en 2001. Au cours des deux dernières années, des avions chinois se sont approchés dangereusement d’avions américains et alliés près de 300 fois. Le Pentagone considère ces manœuvres imprudentes comme faisant partie d’une campagne de coercition dirigée par le Pentagone et destinée à empêcher les États-Unis de survoler les voies navigables internationales. Des avions australiens et canadiens effectuant des vols de routine visant à faire respecter les sanctions contre la Corée du Nord ont également été suivis par des avions militaires chinois.

Les avions militaires chinois patrouillent régulièrement dans le détroit de Taïwan, épicentre de la concurrence entre la Chine et les États-Unis. La présence régulière d’avions chinois dans la zone d’identification de défense aérienne de Taïwan, qui oblige les avions chinois à s’identifier, augmente les risques d’accident. Lorsque des avions chinois traversent la zone, l’armée taïwanaise n’a que quelques minutes pour évaluer les intentions de la Chine, ce qui crée une situation dangereuse qui pourrait aboutir à un accident.

PARLER OU PÉRIR

Si la collision de 2001 devait se répéter aujourd’hui, la Chine utiliserait probablement l’incident pour renforcer ses revendications sur la mer de Chine méridionale et le détroit de Taïwan. Il reste une grande marge de malentendus entre les armées américaine et chinoise, qui n’ont repris les pourparlers qu’au début de cette année, mettant fin à un gel qui avait suivi la visite de la présidente de la Chambre des représentants Nancy Pelosi à Taïwan en août 2022. Fait crucial, les deux armées ne disposent pas d’une ligne directe pour se contacter en cas d’urgence.

En 2014, Pékin et Washington avaient adopté un protocole d’accord qui fixait les règles de conduite des navires et des avions des deux parties. Mais d’anciens responsables américains impliqués dans ce document le méprisent aujourd’hui. Les deux parties ont systématiquement bafoué ces règles et n’y ont fait référence que lorsque cela était politiquement opportun.

Compte tenu des tensions et des enjeux, il est très peu probable qu’un avion américain endommagé, en particulier un avion espion chargé d’informations sensibles, atterrisse sur le territoire chinois. « Je ne pense pas que nous verrons un Américain atterrir sur leur territoire », m’a confié Charlie Brown, un ancien officier de la marine américaine. Au lieu de cela, un avion américain se poserait probablement en catastrophe sur l’eau. L’équipage s’éjecterait avant l’impact, si possible, ou l’avion s’écraserait dans l’eau avec l’équipage à bord.

Il reste encore beaucoup de place pour les malentendus entre les armées américaine et chinoise.

Si un avion militaire américain s’écrase en mer de Chine méridionale, une course vers le lieu du crash s’annonce. La marine chinoise dispose de plus de navires dans la région que les États-Unis, et les forces chinoises atteindraient probablement le lieu de la collision en premier ; elles bloqueraient et éperonneraient également les navires américains pour les empêcher d’atteindre le site. « Au lieu de transformer cela en une opération de sauvetage, les Chinois pourraient en faire une opération de souveraineté », m’a expliqué Scott Swift, ancien commandant de la flotte américaine du Pacifique. Les risques d’une confrontation militaire directe augmenteraient à chaque minute qui passe.

Certains observateurs de la Chine estiment que la marine américaine devrait réduire ses missions de reconnaissance provocatrices près des côtes chinoises, d’autant plus qu’une grande partie des renseignements recueillis au cours de ces vols peuvent désormais être recueillis par d’autres moyens, comme les satellites. Mais cette perspective est peu probable, en partie parce que la marine américaine n’est pas disposée à accepter un rôle réduit pour ses pilotes hautement qualifiés et ses avions spécialisés.

Les États-Unis sont toutefois conscients que la Chine a désormais l’avantage en mer de Chine méridionale. Aujourd’hui plus que jamais, Washington doit faire pression sur Pékin pour qu’il engage des négociations militaires de fond afin d’éviter qu’une crise en mer de Chine méridionale ne dégénère en conflit.

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