China’s Chang’e 6 Moon Mission Is a Game Changer 

La mission chinoise Chang'e 6 Moon change la donne

Le 3 mai, la Chine a lancé le Chang'e 6 mission de retour d'échantillons lunaires. Cette mission vise à ramasser 2 kilos des roches et du sol lunaires de la face cachée de la Lune et les ramener sur Terre. Cette mission lunaire de 53 jours, qui a déjà entré en orbite lunaireest l’une des missions les plus difficiles entreprises par la Chine, notamment parce qu’elle cible le pôle Sud, le bassin d’Aitkin de la Lune.

Les défis sont multiples: Chang'e 6 transporte un orbiteur, un atterrisseur, un ascendeur et un module de réentréeciblant spécifiquement la partie sud du cratère Apollo, qui mesure environ 490 kilomètres de diamètre. Le site a été choisi en raison de sa riche variété de roches, qui permettront de collecter un ensemble diversifié d'échantillons. Pour que la mission réussisse, le bras robotique doit sortir de l'atterrisseur dans les 48 heures suivant l'atterrissage, percer un trou dans le sol et sceller les échantillons collectés dans un conteneur.

Wu Weiren, le concepteur en chef du programme chinois d'exploration lunaire, a souligné les risques, déclarant : « Collecter et renvoyer des échantillons de la face cachée de la Lune est un exploit sans précédent… la mission est très difficile et risquée. » Mais il a également souligné l'importance de la mission : « Nous savons désormais très peu de choses sur la face cachée de la Lune. Si la mission Chang'e-6 parvient à atteindre son objectif, elle fournira aux scientifiques les premières preuves directes permettant de comprendre l'environnement et la composition matérielle de la face cachée de la Lune, ce qui est d'une grande importance… »

Alors que la Chine a déjà accompli un retour d'échantillon lunaire proche avec le Chang'e 5, le retour d'un échantillon du côté éloigné présente le défi supplémentaire des communications avec la Terre. C'est précisément à cette fin que la Chine a lancé en mars 2024 le satellite relais Queqiao 2 (Magpie Bridge 2) et a placé il est sur une orbite lunaire elliptiquepour prendre en charge les communications depuis Chang'e 6. La face cachée de la Lune fait face à la Terre et c'est pourquoi cette infrastructure de communication supplémentaire est nécessaire.

Le Chang'e 4 qui a atterri de l'autre côté en 2019 a utilisé le satellite relais Queqiao 1 que la Chine a placé dans Orbite Terre-Lune Largrange-2 Halo, à environ 455 000 km de la Terre. Ce système de satellites relais a été conçu pour soutenir les efforts chinois des projets ambitieux d'une infrastructure de communication cislunaire qui soutiendra non seulement les futures missions lunaires – Chang'e 7 et Chang'e 8, visant à étudier la face cachée de la Lune en vue de l'établissement d'une base lunaire d'ici 2036 – mais également aider à développer une conscience de la situation de l’espace cislunaire. L'ensemble de la conception de l'infrastructure de logistique et de communication cislunaire chinoise, planifiée depuis longtemps, est maintenant entrée dans la phase de mise en œuvre.

La mission chinoise Chang'e 6 a des implications stratégiques et géopolitiques majeures. Comme j'ai écrit ici plus tôt, la quête de la Chine pour développer des capacités durables à long terme pour une présence permanente sur la Lune permettrait d'accomplir plusieurs choses vitales. Cela permettrait à la Chine de développer des capacités lunaires pour accéder aux ressources de la Lune comme la glace d’eau, l’hélium 3 et les minéraux des terres rares comme le platine et le titane. Cela démontrerait la croissance et la maturité de la Chine en tant que puissance spatiale et renforcerait son attractivité en tant que partenaire international dans les missions spatiales difficiles. Il présenterait le Parti communiste chinois (PCC) comme un parti innovant et axé sur la science auprès du public interne et externe.

Ces dernières années, depuis les missions Chang'e 4 de 2019 et Chang'e 5 de 2020, les missions lunaires de la Chine ont généré des implications stratégiques et géopolitiques encore plus profondes.

Premièrement, la démonstration de missions très visibles et difficiles sur la Lune offrira une crédibilité et un élan énormes aux ambitions et au calendrier lunaires de la Chine, en particulier si Chang'e 6 réussit à collecter les échantillons lunaires, à les transférer vers l'ascendeur, puis à les transférer de manière autonome. vers la capsule de retour. Le fait que la Chine ait lancé Chang'e 6 dans les délais ajoute de la fiabilité à ses calendriers pour les futures missions prévues : Chang'e 7 (2026), Chang'e 8 (2028), une mission habitée sur la Lune (2030) et la mise en place d'une base lunaire permanente (2036).

Les succès de la Chine galvanisent tout un écosystème spatial à l’intérieur du pays – un système qui inclut non seulement les institutions spatiales financées par l’État, mais aussi entreprises spatiales commerciales , soutenu par une plateforme d’investisseurs dynamique. La Chine a connu une augmentation des investissements en capital-risque dans les technologies spatiales clés, comme les grandes Satellite Terre basse et Terre moyenne des constellations prenant en charge l’Internet haut débit par satellite (lancées par Huawei, G60 et Guowang), ainsi que des capacités de lancement réutilisables. Des délais clairs ont également été fixés pour ces missions.

La fusion entre les efforts scientifiques et la stratégie nationale du PCC est claire. En avril, sur la base de toutes les données collectées sur la Lune jusqu'à présent par les missions Chang'e (1-5), l'Institut de géochimie de l'Académie chinoise des sciences (CAS) a publié un Atlas géologique de la Lunedisponible en chinois et en anglais. Selon Ouyang Ziyuanl'un des plus éminents scientifiques spatiaux et la force derrière le programme lunaire chinois, « L'atlas géologique de la Lune revêt une grande importance pour étudier l'évolution de la Lune, sélectionner le site d'une future station de recherche lunaire et utiliser les ressources lunaires» (c’est nous qui soulignons).

Cet atlas lunaire a été développé depuis 2012 par Ouyang, Liu Jianzhong et une équipe de scientifiques du CAS dans le but de fournir des données scientifiques lunaires bien plus avancées que les données lunaires recueillies par la NASA au cours des années Apollo. Comme l'a déclaré Liu, chercheur principal de l'Institut de géochimie de la CAS, « Les cartes géologiques lunaires publiées pendant l'ère Apollo n'ont pas été modifiées depuis environ un demi-siècle et sont toujours utilisées pour la recherche géologique lunaire. Avec les améliorations des études géologiques lunaires, ces anciennes cartes ne peuvent plus répondre aux besoins de la future recherche scientifique et de l’exploration lunaire.

Les scientifiques impliqués dans le projet souligné la nature post-ère Apollo des données, dans un certain sens, amenant à l'ère de Chang'e. Ce genre de récit – fondé sur la science et clair preuve d'un programme d'utilisation des ressources lunaires – attire partenaires internationaux pour la Station internationale de recherche lunaire (ILRS) de Chine.

Plus la Chine accomplit de choses dans l'espace, plus la communauté spatiale américaine s'interroge sur une législation telle que l'amendement Wolfe de 2011, qui interdit à la NASA, au Conseil national de l'espace et au Bureau de la science et de la technologie de la Maison Blanche de collaborer avec les Chinois. institutions spatiales financées par l’État.

C'est ce que la Chine a destiné dans une large mesure en développant ses capacités spatiales indigènes, basées sur un programme spatial fusionné civilo-militaire hautement autoritaire avec un accent tenace sur le respect des délais fixés. De plus, selon le président Xi Jinping, les capacités spatiales chinoises, tant civiles que militaires, font partie intégrante de la transformation de la Chine en une puissance spatiale majeure et en un leader mondial d'ici 2049. Nous avons été témoins de ces aspects lors du dernier cycle de libération populaire. Armée (APL) restructuration, avec la création de la Force Aérospatiale en tant que bras distinct de l'APL.

Le Chang'e 6 a une autre implication stratégique et géopolitique majeure. Cela contribue à développer le pouvoir légitime de la Chine pour établir les règles de la route pour l’avenir de la Lune. Il conteste un Ordre international dirigé par l’Occident et propose la Chine dirigée par le PCC comme alternative légitime. À cette fin, la Chine a établi des protocoles pour développer une Organisation internationale de coopération pour les stations de recherche lunaire (ILRSCO), selon Wu Weiren. Pays membres de l'ILRS signera ces « principes de fonctionnement » sur la Lune.

Ces aspects ont été approfondis par le gouvernement chinois exposé de position soumis au Groupe de travail des Nations Unies sur les aspects juridiques des activités liées aux ressources spatiales en mars 2024. Dans le document de position, la Chine a souligné ses projets pour :

lancer la sonde lunaire Chang'e-6 au premier semestre 2024 pour collecter et rapporter un échantillon de régolithe lunaire de l'arrière de la Lune, et lancer la sonde lunaire Chang'e-7 vers 2026 pour atterrir au pôle Sud de la Lune et sautez au-dessus d'une ou deux zones d'ombre pour détecter les ressources lunaires, y compris la glace d'eau. La sonde lunaire Chang'e-8 devrait être lancée vers 2028 pour une vérification expérimentale de l'utilisation des ressources lunaires, et en coopération avec des partenaires internationaux, la Chine établir la Station internationale de recherche lunaire au cours de la prochaine décennie et vérifier l'utilisation in situ des ressources lunaires qui s'y trouvent.

Le document de position souligne la nécessité de réglementer et de respecter les principes de non-appropriation du Traité sur l’espace extra-atmosphérique de 1967. Il convient toutefois de noter que la position chinoise est que l’utilisation des ressources spatiales est légale dans les limites de l’OST.

Contrairement à sa position de non-appropriation, l’établissement d’une base permanente sur la Lune d’ici 2036 soulèvera des questions sur la manière dont cette base sino-russe sera réglementée et sur la manière dont le territoire où la base est construite sera partagé avec d’autres pays. ne sont pas membres de l’ILRS. Si la Chine réussit à construire une base sur la Lune, cela signifie qu’elle occupera une position élevée et lucrative, à la fois à des fins stratégiques et géopolitiques. La Chine peut alors utiliser sa base lunaire pour mettre en valeur ses prouesses diplomatiques et technologiques.

Notamment, les ambitions concernant la base lunaire chinoise dépassent de loin le camp de base américain Artemis sur la Lune. Par exemple, la Chine et la Russie ont annoncé qu’elles construisaient un réacteur nucléaire sur la Lune pour produire de l’énergie nucléaire. Tandis que le Les plans sino-russes sont générer 1,5 MW de puissance pour une durée de vie nominale de 10 ansle camp de base d'Artemis prévoit de générer uniquement 40 kW d'énergie nucléaire. Par exemple, selon Directive de politique spatiale 6, publié par l’administration Trump en décembre 2020, les États-Unis devraient « démontrer un système d’énergie à fission à la surface de la Lune qui soit évolutif jusqu’à une plage de puissance de 40 kWe pour soutenir une présence lunaire soutenue et l’exploration de Mars ».

La Chine utilise le succès de ses missions lunaires pour attirer des partenaires. Outre des pays comme le Pakistan – dont les premiers cubesats lunaires, ICUBE-Q, conçu par l'Institut pakistanais de technologie spatiale, a également été largué avec succès par la mission Chang'e 6 – la Russie, la Biélorussie, l'Afrique du Sud, l'Égypte, l'Azerbaïdjan, la Thaïlande, le Venezuela et l'Égypte sont membres de l'ILRS. Sharjah des Émirats arabes unis L'université a signé un protocole d'accord (MoU) pour collaborer avec l'ILRS. Le Kenya Institut avancé des sciences et technologies du Kenya et Institut éthiopien des sciences spatiales et géospatiales a également signé des protocoles d'accord pour s'associer à l'ILRS.

Le 24 avril, la Chine a célébré sa Journée des vols spatiaux en annonçant de nouveaux partenaires pour son ILRS. Ceux-ci comprenaient Nicaragua, Organisation de coopération spatiale Asie-Pacifique et Union arabe pour l'astronomie et les sciences spatiales. La Turquie, membre de l'OTAN, a demandé à devenir membre à l'ILRS.

La mission chinoise Chang'e 6 changera la donne pour le programme spatial chinois, si elle réussit à collecter les échantillons lunaires de la face cachée de la Lune et à les renvoyer sur Terre. Cela prouve l’engagement technologique et politique du PCC à faire de la Chine une puissance spatiale du 21e siècle. Cette mission lunaire fait partie intégrante d'une ambition chinoise bien plus grande : établir une présence permanente sur la Lune et devenir un leader géopolitique partageant ses prouesses spatiales avec d'autres, notamment avec les pays du monde en développement.

Le succès spatial de la Chine occulte plusieurs de ses réalités internes intrinsèques : les aspects de fusion civilo-militaire de son programme spatial et la loyauté absolue à l'égard de toutes les institutions en Chine, y compris ses institutions spatiales, doivent donner au PCC. Rien ne peut être au-dessus de l'intérêt national de la Chine, axé sur son objectif du renouveau national et devenir un leader technologique d'ici 2049. Le succès spatial de la Chine fait partie de cette construction globale de puissance nationale.

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