The West Is Laser-Focused on Central Asia’s Middle Corridor. So Is China.

L’Occident se concentre sur le couloir central de l’Asie centrale. La Chine aussi.

La représentante américaine au commerce (USTR) Kathleen Tai a visité Kazakhstan et Ouzbékistan à la mi-juin, c'était la première fois qu'un USTR se rendait dans la région de l'Asie centrale. Là, les États-Unis ont coprésidé une réunion du Conseil de l’Accord-cadre de commerce et d’investissement entre les États-Unis et l’Asie centrale (TIFA) à Astana. Le but? Soutenir la Route de transport international transcaspien (TITR), mieux connue sous le nom de Corridor du Milieu, qui vise à relier la région à l’Occident, en contournant la Russie via une route traversant la Caspienne et le Caucase. Ce faisant, la région espère stimuler les investissements occidentaux pour plus de prospérité, mais aussi pour équilibrer la Chine et la Russie.

Rendre le Corridor du Milieu efficace reste un défi, et la Banque mondiale a identifié dix actions qui pourrait tripler le commerce le long du corridor d'ici 2030. Winnie Wang, responsable du programme pour l'Europe et l'Asie centrale à la Banque mondiale, a discuté de ces suggestions lors du récent Forum transcaspien à Washington, DC Les propositions spécifiques visant les nœuds et artères d'Asie centrale du Corridor comprennent des contournements pour réduire la congestion dans les centres urbains, un nouveau chemin de fer pour relier le Kazakhstan et l'Ouzbékistan et l'acquisition d'équipements modernes pour augmenter la capacité d'amarrage du port d'Aktau au Kazakhstan.

La Banque mondiale et d’autres s’efforcent également de synchroniser les institutions régionales et d’améliorer la gestion des frontières en numérisant les systèmes afin de minimiser les temps d’attente lors du dédouanement des marchandises. Ces améliorations auront l’avantage supplémentaire d’empêcher les puissances extra-régionales d’opposer les acteurs locaux les uns aux autres. La Banque mondiale considère le corridor comme « l’épine dorsale du développement économique de l’Asie centrale et du Caucase du Sud ».

Une plus grande coopération entre les membres du Corridor du Milieu est essentielle, mais elle deviendra plus difficile à mesure que d’autres pays lanceront des projets visant à étouffer le corridor. Après de nombreuses cajoleries de la part de Pékin et l'échec des acteurs occidentaux à s'engager efficacement dans la région, le Chemin de fer Chine-Kirghizistan-Ouzbékistan est en passe d'être construit. Cette nouvelle route concurrencera le Middle Corridor, orientant les flux commerciaux de l’Occident vers la Chine.

Plusieurs mécanismes régionaux ont des membres qui se chevauchent en Asie centrale et dans le Caucase, notamment l'Organisation des États turcs ou la Conférence sur l'interaction et les mesures de confiance en Asie (ICCA), dont le siège est à Astana. Hélas, parvenir à une coopération et à une intégration intrarégionales entre l’Asie centrale et le Caucase du Sud reste un défi, compte tenu des différends frontaliers, des désaccords occasionnels entre l’Azerbaïdjan et le Turkménistan et des objectifs parfois contradictoires. L’Asie centrale doit néanmoins conserver son autonomie stratégique.

À l’avenir, un mécanisme régional plus large en charge du corridor est nécessaire pour passer au niveau supérieur, en particulier si d’autres pays se joignent à l’effort (comme l’Ouzbékistan ou l’Arménie). Lors de la deuxième Caspian Connectivity Conference à Londres, organisée le 11 juin, Magzhan Ilyassov, ambassadeur du Kazakhstan au Royaume-Unia déclaré : « Nous devons en faire une route viable qui existe par elle-même… Pour l'instant, notre ambition lorsque je dis « la nôtre » ne s'adresse pas seulement (au Kazakhstan) mais aussi à tous les pays présents ici.

Même si le Kazakhstan n'est certainement pas le seul pays à avoir un intérêt direct dans le Corridor du Milieu et dans la coopération occidentale, il semble être celui qui fait le plus pour y parvenir – plus que l'Occident lui-même. La politique étrangère multi-vecteurs du Kazakhstan nécessite depuis longtemps des investissements occidentaux. Le président kazakh Kassym-Jomart Tokayev, ancien ministre des Affaires étrangères, a appelé à plusieurs reprises à davantage d'investissements occidentaux pour réaliser pleinement le Corridor du Milieu.

Ce qui devrait être facile à vendre n’est malheureusement pas réalisé. Alors que la guerre en Ukraine se poursuit, l’Europe soutient fermement le corridor. Sa réalisation permettrait une route vers les matières premières d’Asie centrale et les produits chinois, en contournant la Russie.

Le 12 juin, une nouvelle plateforme de coordination pour le Corridor du Milieu a été lancée à Astana pour « transformer le corridor en un itinéraire durable, compétitif et efficace ». Cette nouvelle plateforme est le résultat de la Forum des investisseurs pour la connectivité des transports entre l’UE et l’Asie centrale, qui s'est réuni à Bruxelles fin janvier. L’objectif de la réunion était de faire du TITR une « route multimodale, moderne, compétitive, durable, prévisible, intelligente et rapide reliant l’Europe et l’Asie centrale en 15 jours ou moins ».

Pendant que l’Europe agit, les États-Unis sont à la traîne. Ce n’est pas un bénéficiaire immédiat majeur du corridor en raison d’un volume d’échanges plus faible. Cependant, le commerce avec les États d’Asie centrale est en croissance et le serait encore davantage si le corridor était pleinement opérationnel. En 2023, les États-Unis ont enregistré plus de 3,4 milliards de dollars d'échanges commerciaux avec le Kazakhstan, dont près de 440 millions de dollars avec Ouzbékistanet environ 119 millions de dollars avec Tadjikistansans compter les investissements tels que celui de General Motors production accrue en Ouzbékistan.

Pour Washington, l’importance de l’Asie centrale est primordiale. Il est riche en produits vitaux comme éléments de terres rares et du pétrole et borde la Russie, la Chine, l'Iran et l'Afghanistan. La nouvelle focalisation de Washington sur la région pour assurer un meilleur accès à ces ressources et garantir que Pékin ne jouisse pas d'un monopole est admirable, mais les actions doivent soutenir cette rhétorique.

Pour l'anecdote, une entreprise américaine présente en Asie centrale est la société dont le siège est en Pennsylvanie. Société Wabtec, qui produit des locomotives et des wagons de marchandises ; plus tôt cette année, il a été annoncé que Wabtec avait acquis pleine propriété d'une usine d'assemblage de locomotives au Kazakhstan. La modernisation du parc de locomotives est conforme aux recommandations de la Banque mondiale et contribuerait à ancrer cette entreprise américaine dans la région.

Comme l’a soutenu la Banque mondiale, pour que davantage de produits de base soient acheminés vers l’ouest depuis l’Asie centrale, de meilleures infrastructures, davantage de coopération interinstitutionnelle et des systèmes douaniers modernes sont nécessaires. Des pays comme le Kazakhstan disposent d'une pléthore de produits de base convoités par les marchés mondiaux, avec des sociétés internationales des États-Unis, de l'Union européenne et des institutions financières internationales, notamment la Banque mondiale, la BERD, la Banque asiatique de développement et d'autres, qui fournissent des investissements et des investissements indispensables. recommandations politiques pour améliorer l’efficacité du Corridor du Milieu.

Concernant Washington et le Middle Corridor, Tokaïev j'ai bien résumé: « Les États-Unis ont toujours été notre partenaire stratégique… Je pense que nous avons fait beaucoup. Mais nous devons aller plus loin pour faire progresser la coopération dans de nombreux domaines d’intérêt mutuel. La visite historique de l'USTR Tai au Kazakhstan et en Ouzbékistan est importante et nous espérons que la dynamique d'engagement positif se poursuivra au-delà des élections de novembre aux États-Unis.

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