Le voyage d’une femme de l’Asie du Sud au Mexique, et d’esclave à icône spirituelle

Le 5 janvier 2024 marquait le 336e anniversaire du décès d’une femme extraordinaire dont vous n’avez probablement jamais entendu parler : Catarina de San Juan.

Sa vie se lit comme une épopée. Née en Asie du Sud au début du XVIIe siècle, elle fut capturée par les Portugais à l’âge de 8 ans et vendue aux Espagnols aux Philippines. Les marchands espagnols l’ont ensuite échangée à travers le Pacifique jusqu’au Mexique, où elle est devenue une femme libre et une icône spirituelle, célèbre dans la ville de Puebla pour son dévouement au catholicisme. En tant que spécialiste de l’Amérique latine coloniale, je crois qu’elle mérite de devenir un nom familier pour quiconque s’intéresse, même passagèrement, à l’histoire des États-Unis d’origine asiatique ou à l’histoire de l’esclavage.

Catarina a été l’une des premières Asiatiques à s’être installées sur le continent américain – l’objet de mes recherches historiques et le titre de mon récent livre – et elle est arrivée grâce à une traite négrière peu connue qui a traversé l’océan Pacifique. Dans le Mexique colonial, elle vivait dans le nideaquínideallále « ni d’ici ni de là-bas » : une vallée entre l’acceptation et l’étrangeté, un état intermédiaire familier à de nombreux migrants aujourd’hui.

La vie de Catarina

Les détails du voyage de Catarina sont assez inconnus, même pour ceux qui étudient l’histoire de l’esclavage.

La plupart des gens ont entendu parler de la traite transatlantique des esclaves, qui a duré du début du XVIe siècle jusqu’au milieu et à la fin du XIXe siècle. Il a été responsable du déplacement violent de quelque 12,5 millions d’Africains vers les Amériques.

En revanche, la traite transpacifique des esclaves reste largement méconnue. De la fin du XVIe au début du XVIIIe siècle, les Espagnols ont forcé quelque 8 000 à 10 000 captifs sur des galions branlants, où ils devaient endurer une odyssée de six mois depuis les Philippines jusqu’au Mexique. Les captifs réduits en esclavage venaient d’Asie du Sud, du Sud-Est et de l’Est, ainsi que d’Afrique de l’Est.

Après sa capture, Catarina – dont le nom de naissance était Mirra – a été emmenée à Kochi, en Inde, où elle a été baptisée et a reçu son prénom. Plus tard, à Manille, un jeune Espagnol l’a poignardée et battue à deux doigts de sa vie lorsqu’elle a refusé ses avances. Selon ses mots : « Seule la majesté divine sait ce que j’ai vécu. »

Elle ne s’est retrouvée sur un galion à destination du Mexique que parce que le capitaine Miguel de Sosa souhaitait le service d’un «chinita», ou petite fille asiatique. Pourtant, il se rendit vite compte que Catarina avait des vertus peu communes lorsqu’elle montrait peu d’égard pour l’argent ou les objets de valeur matérielle. Sosa a libéré Catarina dans son testament.

Pendant les six décennies suivantes, elle a mené une vie d’isolement social, d’abstinence, d’humilité et de rejet des plaisirs matériels – ce que ses admirateurs considéraient comme une vie exemplaire de souffrance sainte catholique. Elle vivait entièrement d’offrandes charitables et, selon un observateur jésuite, ne portait qu’une « robe de laine sombre » avec un manteau « le plus grossier, le plus grossier ». Son modeste logement était « rempli de créatures sales ».

Et elle a prié. Elle a prié pour l’eau en cas de sécheresse, pour les peuples autochtones mourant de famine et de maladie, pour les navires perdus en mer, pour les voyageurs bravant les routes. Elle a prié pour ceux qui avaient le plus besoin d’aide.

Alors même que Catarina gagnait en renommée, certains Espagnols remettaient en question la sincérité de son dévouement. Tout au long de la vie de Catarina, ses détracteurs l’ont décrite comme une « escroc », « une sorcière », « indomptée » et « inconnaissable », tandis que les alliés espagnols la considéraient comme la preuve que le monde entier pouvait se convertir au catholicisme.

Le prêtre catholique qui entendait régulièrement ses confessions était un jésuite nommé Alonso Ramos. Après la mort de Catarina, il a écrit une énorme biographie en trois volumes sur sa vie, le texte le plus long jamais publié dans le Mexique colonial.

Ramos a transformé un sujet improbable – une ancienne esclave sud-asiatique – en super-héros du monde colonial. Le portrait de Catarina, paru dans le premier volume de Ramos, est devenu une relique populaire et les adeptes de Puebla ont transformé son humble chambre en un autel où les catholiques pouvaient prier pour sa faveur divine.

Amnésie historique

Pourquoi, alors, peu de gens connaissent Catarina aujourd’hui ?

La réponse est double. Premièrement, le texte de Ramos était considéré comme controversé en dehors de Puebla car il représentait Catarina avec des pouvoirs réservés uniquement à Dieu, Jésus et le Saint-Esprit. Il la décrit annonçant des prophéties, accomplissant des miracles, voyageant dans ses rêves et conversant régulièrement avec Jésus, qu’elle considérait comme son époux céleste.

Bref, Ramos avait commis un blasphème. Les Inquisitions d’Espagne et du Mexique ont censuré et brûlé ses volumes peu de temps après leur publication. Les inquisiteurs ont mis fin à toute dévotion à l’image de Catarina et ont démoli l’autel de fortune dans sa chambre.

Au fil du temps, le souvenir de la vraie Catarina s’est transformé en quelque chose de complètement différent. Les Espagnols l’appelaient parfois une « Chine », le mot utilisé par les colons mexicains pour désigner tout sujet asiatique. Aujourd’hui, cependant, l’expression « china poblana » – la femme asiatique de Puebla – fait référence à un style vestimentaire mexicain populaire et coquet, avec une jupe à motifs, un chemisier blanc et un châle.

Pratiquement rien de la vie de Catarina n’a été conservé dans la « china poblana » moderne, inventée au XIXe siècle. En fait, cela évoque la confiance sexuelle et la fierté nationale, deux concepts que Catarina aurait probablement rejetés.

Deuxièmement, le domaine de l’histoire des Américains d’origine asiatique hésite à s’intéresser au sud de la frontière américaine, malgré plusieurs efforts remarquables. De nombreuses personnes aux États-Unis ignorent que de nombreux Asiatiques vivent en Amérique latine et dans les Caraïbes – et qu’ils y vivent même depuis des siècles de plus qu’aux États-Unis. Les Asiatiques allaient et venaient des Amériques depuis plus de 200 ans au moment où la Déclaration d’indépendance des États-Unis a été signée en 1776.

Aujourd’hui, d’importantes populations asiatiques habitent presque tous les pays d’Amérique latine et des Caraïbes, principalement en raison des vagues ultérieures d’immigration et de servitude sous contrat. Le Brésil accueille le plus grand nombre de Japonais et de descendants de Japonais en dehors du Japon, soit environ 2 millions, et le quartier chinois de La Havane, à Cuba, était autrefois le plus grand des Amériques. Les Indo-Caribéens constituent le premier ou le deuxième groupe en importance sur de nombreuses îles des Caraïbes, notamment Trinité-et-Tobago et Grenade.

Catarina de San Juan et les premiers Asiatiques des Amériques remettent en question la chronologie et la géographie traditionnelles de l’histoire des Américains d’origine asiatique. Leurs histoires illustrent également ce à quoi de nombreuses personnes qui se retrouvent dans les Amériques ont été confrontées : le traumatisme du déplacement.

Alors que Catarina faisait face aux dures réalités de sa nouvelle vie, elle a dit un jour à Ramos qu’elle voyait fréquemment ses parents dans ses visions spirituelles. Parfois, ils étaient au purgatoire, où les catholiques croient que leur âme est purifiée avant de pouvoir entrer au paradis. Mais elle les imaginait le plus souvent venir « en compagnie du navire venant des Philippines jusqu’au port d’Acapulco, d’où, à genoux, ils entraient en ma présence ».

Sa douleur et son désir d’une famille volée, d’une jeunesse perdue et d’une patrie dont on se souvient vaguement étaient ceux de générations de captifs asiatiques emmenés vers les Amériques. Je crois que sa vie extraordinaire mérite une reconnaissance attendue depuis longtemps.

La conversation

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