How Did a Religious Gathering in India Turn Into a Deadly Stampede?

Comment un rassemblement religieux en Inde a-t-il pu se transformer en une bousculade meurtrière ?

Plus de 120 personnes sont mortes dans une bousculade après un rassemblement religieux dans le nord de l'Inde, ce qui en fait l'un des accidents les plus meurtriers de ces dernières années.

Les autorités enquêtent sur les raisons de cette énorme bousculade, qui aurait éclaté alors que l'événement, dirigé par un gourou hindou connu localement sous le nom de Bhole Baba, touchait à sa fin mardi.

Ce qui s'est passé?

On ne sait pas immédiatement ce qui a déclenché la panique, mais les autorités pensent que la surpopulation massive, le nombre insuffisant de sorties, le mauvais temps et d'autres facteurs peuvent avoir contribué au nombre élevé de morts.

L'événement s'est déroulé sous une grande tente dans un village du district de Hathras, situé dans l'État de l'Uttar Pradesh, au milieu d'une chaleur étouffante et d'une forte humidité.

« Les premiers rapports suggèrent que l'enceinte fermée de la tente a conduit à une suffocation, provoquant un inconfort et une panique parmi les participants », a déclaré l'officier de police supérieur Shalabh Mathur.

L'organisation déficiente a également été un problème majeur : quelque 250 000 personnes se sont présentées à l'événement, qui était autorisé pour 80 000 personnes et qui s'est tenu dans une tente sur un terrain boueux. On ne sait pas exactement combien de personnes se trouvaient à l'intérieur de la tente.

Alors que le prédicateur descendait de la scène, ont indiqué les responsables, les fidèles à l'intérieur de la tente se sont précipités pour le toucher, provoquant le chaos alors que les bénévoles s'efforçaient d'intervenir.

Selon un premier rapport de la police, des milliers de personnes se seraient alors précipitées vers la sortie. Beaucoup auraient glissé sur le sol boueux, tombant et se faisant écraser par la foule. Des témoins ont décrit une scène de chaos total, alors que de nombreux fidèles couraient après le prédicateur alors qu'il quittait le lieu de l'événement en voiture. La plupart des victimes étaient des femmes.

Qui est Bhole Baba et pourquoi des centaines de milliers de personnes sont venues le voir ?

Des centaines de milliers de fidèles de Bhol venus de tout l'État et des environs se sont déplacés pour assister à son sermon.

L’organisation du prédicateur, Sri Jagar Guru Baba, avait passé plus de deux semaines à préparer l’événement.

Le nom du gourou hindou est Suraj Pal, mais il est connu sous le pseudonyme de Bhole Baba.

Bhole est un Dalit, un groupe qui se trouve au bas de la pyramide des castes en Inde, et beaucoup de ses partisans sont également issus des castes inférieures, des femmes et des pauvres.

Il a été policier jusqu'à la fin des années 1990, date à laquelle il a quitté son emploi pour devenir prédicateur. Bien qu'il ne soit pas un nom connu au niveau national, il jouit d'un large public dans l'État de l'Uttar Pradesh ainsi que dans les États voisins. Aujourd'hui âgé d'une soixantaine d'années, il est connu pour s'habiller tout en blanc, portant souvent des lunettes de soleil aviateur à effet miroir bleu.

Bhole gère deux ashrams dans l'État et organise des rassemblements religieux hebdomadaires, connus sous le nom de méditations spirituelles, où il parle souvent de mener une vie simple et vertueuse.

Suite à la bousculade, la police a lancé une recherche pour retrouver Bhole et d'autres organisateurs de l'événement.

En mai 2022, Bhole a organisé un rassemblement qui a attiré plus de 50 000 personnes, mais aucune victime n'a été signalée.

Quelle est la fréquence des bousculades en Inde ?

Les afflux de foules meurtrières sont assez fréquents en Inde, en particulier lors des fêtes religieuses où d’énormes rassemblements, parfois de plusieurs millions de personnes, se déroulent souvent dans des zones exiguës avec des infrastructures de mauvaise qualité et peu de mesures de sécurité.

Au cours des deux dernières décennies, de nombreuses bousculades ont eu lieu en Inde, car de nombreux événements religieux sont organisés sans préparation adéquate, sans mesures de contrôle des foules ni même sans autorisation préalable, a déclaré Sanjay Srivastava, expert en gestion des catastrophes.

« Souvent, de telles manifestations ont lieu si régulièrement que la police ne vérifie pas toujours si les consignes sont respectées », a-t-il déclaré.

L'événement de mardi a violé les normes générales de sécurité, a ajouté Srivastava.

« La cérémonie s’est déroulée dans une tente de fortune sans prévoir plusieurs voies de sortie. Normalement, il devrait y avoir huit à dix sorties bien signalées donnant sur des zones ouvertes », a-t-il déclaré.

Les autorités ont plutôt déclaré qu'il semblait que la tente n'avait qu'une seule petite sortie.

L'un des derniers accidents majeurs de ce type s'est produit en 2013, lorsque des pèlerins se rendant dans un temple pour une fête hindoue populaire dans le centre de l'État du Madhya Pradesh se sont piétinés les uns les autres par crainte de l'effondrement d'un pont. Au moins 115 personnes ont été écrasées ou ont péri dans la rivière.

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